On la trouve partout en ville comme à la campagne dès qu'il y a des orties. Elle vit extrêmement longtemps pour un papillon jusqu'à 10 mois. Elle se cache dans les greniers l'hiver et sort aux premiers beaux jours.  L'imago (l'adulte) hiberne bien au chaud dans des endroits couverts, souvent en compagnie du Paon du Jour à l'abri d'un arbre creux ou dans un bâtiment. C'est un papillon diurne, jusqu'à présent répandu dans toute l'Europe. C'est un papillon très actif qui apprécie de temps en temps de se chauffer au soleil, les ailes ouvertes. Son envergure est d'environ 5 centimètres.

Il se réveille dès le premier réchauffement du printemps,  pond sur une ortie et les chenilles noires se regroupent dans une toile commune pour 15 jours.

Ensuite, environ 15 jours en chrysalide avant un nouveau cycle de vie.

Le mâle est plutôt bagarreur, il n'apprécie pas du tout les intrus dans le territoire qu'il s'est attribué.

 Chenilles de Petites Tortues

Ce papillon va-t-il disparaitre ?

Il a été noté par certains entomologistes que la Vanesse petite tortue reste fréquente dans les alpages de moyenne montagne mais que depuis 2003 - 2004 elle se fait de plus en plus rare dans certaines régions, alors que le Vulcain et le Paon du jour qui ont la même plante hôte, l'ortie, ne subissent pas de variation au niveau observation de comptage.

Serait-ce donc l'effet du réchauffement climatique qui tendrait à confiner la Vanesse Petite Tortue en altitude  ? Ou bien n'est-ce qu'une variation normale des effectifs comme les insectes peuvent en connaître régulièrement ?

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